miércoles, 20 de agosto de 2008

NUEVO SIMBOLO DE PELIGRO RADIOACTIVO




En febrero de 2007, la Organización Internacional para la Estandarización (ISO), para mejorar la entendibilidad de los símbolos de peligro por radiaciones, añadió a la señalización símbolos utilizados en otras sustancias peligrosas.

13-01-2004

por la Dra. Teresa Ana Maknis (*)


Minería del Uranio

Su peligrosidad


La noticia proporcionada a los medios por la Organización Nuclear Australiana de Ciencia y Tecnología que informó que INVAP ganó la licitación internacional para proveer a Australia de los 64 elementos combustibles que permitirán la puesta en marcha de la central nuclear de Lucas Heights en las afueras de Sydney, que construye INVAP para ser dedicada a la producción de radioisótopos para investigación.

La noticia proporcionada a los medios por la Organización Nuclear Australiana de Ciencia y Tecnología que informó que INVAP ganó la licitación internacional para proveer a Australia de los 64 elementos combustibles que permitirán la puesta en marcha de la central nuclear de Lucas Heights en las afueras de Sydney, que construye INVAP para ser dedicada a la producción de radioisótopos para investigación.

El combustible será fabricado por la CNEA en el Centro Atómico Constituyentes y se estima que será provisto en un plazo máximo de dos años.

Lo que antecede ha provocado el reflotamiento del tema del Yacimiento de Uranio del Cerro Solo en las proximidades de Paso de Indios-donde se encuentra el Parque Jurásico- en la Provincia del Chubut que pretende licitar para su explotación la Comisión Nacional de Energía Atómica (CNEA) la que admite que existen dificultades para hacerlo.

La dificultad no sólo reside en que en Chubut existe una ley que prohíbe la explotación minera a cielo abierto por lixiviación, dificultad insalvable, sino que también existe otra no menos importante y también insalvable, al parecer no advertida por la CNEA, es la reforma constitucional de 1994, la que ha dispuesto en su Art.128 in fine que "Corresponde a las provincias el dominio originario de los recursos naturales existentes en su territorio, esto significa que todos los recursos naturales son propiedad de las provincias, en este caso el Yacimiento de Uranio de Cerro Solo pertenece a la Provincia del Chubut y la CNEA como organismo del Estado Nacional, que tuvo derecho a explorar hasta la reforma porque los recursos del subsuelo pertenecían al Estado Nacional, pero, debido al cambio en la disposición constitucional, hoy no tiene derecho sobre el mismo y debe resignar realizar la licitación pretendida.

El "ACUERDO ENTRE LA REPÚBLICA ARGENTINA Y AUSTRALIA SOBRE COOPERACIÓN EN LOS USOS PACÍFICOS DE LA ENERGÍA NUCLEAR, suscrito en Canberra, Australia, el 8 de agosto del 2001, que no ha sido aprobado en el Congreso Nacional es consecuencia de la iniciativa de darle marco al contrato secreto de INVAP con ANSTO (Organización Australiana para la Ciencia y la Tecnología Nuclear, traducción en castellano) para la construcción de un reactor nuclear que se está realizando en Lucas Height. En el Acuerdo no sólo se prevé el suministro de combustible nuclear sino también la producción del mismo dentro de la cooperación estipulada.

El propósito enunciado en este Acuerdo de cooperación en investigación básica y aplicada con relación a los usos pacíficos de la energía nuclear, no es lo importante, apunta a la investigación, el desarrollo, el diseño, la construcción y la operación de reactores nucleares de investigación y otras instalaciones relacionadas con la tecnología del ciclo de combustible nuclear, incluyendo la exploración y explotación de minerales nucleares __Australia explota minas de uranio y es exportador de este mineral pero debe pedir autorización a su gobierno para hacerlo__, la producción de combustible nuclear y la gestión de combustible irradiado y los deshechos radioactivos, la producción industrial de componentes, materiales y equipos para el uso de reactores nucleares y su ciclo de combustible nuclear y los suministros de servicios en estas áreas. No aclara que sean reactores para investigación.

En el Acuerdo lo que está establecido no es conveniente para nuestro país, ni para INVAP ni para la CNEA, pero en él no está todo dicho. Como ejemplo, en su Art. 1 se estipula que "la cooperación será facilitada, de ser necesario, por acuerdos o convenios específicos, los cuales estarán sujetos a este Acuerdo y cuyos términos y condiciones adicionales, serán determinadas por escrito entre las partes" estipulación que abre la puerta a cualquier cosa.

La relación entre las partes es asimétrica, INVAP y CNEA poseen el know how y Australia tiene las empresas multinacionales con capital o la posibilidad de endeudarse para ejecutar sus proyectos. Además posee el apoyo del Commonwealth.

Somos generalmente anómicos, lo prueba el contrato secreto de INVAP que no tuvo en cuenta la disposición constitucional del Art. 41 y eso fue advertido por Australia al igual que la corrupción existente porque el Acuerdo fue aprobado por el mismo Senado que aprobó la Reforma Laboral.

En el contrato secreto con INVAP debe existir una cláusula para solucionar cualquier disputa sobre su cumplimiento o interpretación que surgiere. No necesita este Acuerdo. En el Art. 17 del Acuerdo respecto a cualquier diferencia respecto a la interpretación o aplicación del mismo que no pueda resolverse mediante negociaciones será sometida a un tribunal arbitral integrado por un árbitro de Parte que puede ser nacional -no obligatoriamente- y un tercero nombrado por los dos designados por las Partes, nacional de un tercer Estado que será el Presidente. Si el tribunal no se integra en el plazo de 30 días de la solicitud del arbitraje, cualquiera de las Partes puede solicitar al Presidente de la Corte Internacional de Justicia que designe un árbitro para cubrir la vacante. No olvidemos que Australia forma parte del Commonwealth, por ello lleva ventajas. Este Acuerdo no podía ser más leonino para nuestro país.


EL URANIO: SUS RIESGOS

Si bien el mineral in situ posee relativamente bajos niveles de radioactividad, al abrir el yacimiento se produce la desintegración espontánea.

El uranio natural se compone de tres isótopos: uranio-238, uranio-235 y uranio-234. Los isótopos del uranio son radioactivos. El núcleo de los elementos radioactivos es inestable, significa que el mismo se transforma en otros elementos, típicamente mediante la emisión de partículas y algunas veces absorbiendo partículas.

El proceso conocido como desintegración espontánea, es generalmente emisión de las partículas alpha o beta del núcleo. Esto, a menudo está acompañado por una radiación gamma, la cual es una radiación electromagnética como los rayos X.
Estas tres clases de radiación tienen diferentes propiedades en algunos aspectos, pero son todas radiaciones ionizadas, cada una tiene suficiente energía para invalidar el grado de afinidad química, por eso poseen la habilidad de dañar y destruir las células vivas.

En el uranio seco prevalece el isótopo uranio-238 que tiene una vida media de cerca de 4,5 millones de años. El uranio-238 se desintegra mediante emisiones de alpha en torio-234, quién a su vez se desintegra por emisiones beta en protactinio-234 y así sucesivamente.

EL GAS RADÓN UN RIESGO GEOLÓGICO. El peligro de los radionucleidos.

El RADÓN es un gas incoloro, inodoro, radioactivo producido por la degeneración espontánea del uranio. Su vida media es de cuatro días y con la ayuda del viento de la Patagonia que sopla del Oeste al Este en ese plazo puede llegar a la costa atlántica, después de los cuales se transforma en otros elementos radioactivos que se depositan en el agua, la tierra, en el polvo del aire que lleva el viento, en los vegetales, en los animales contaminándolos radioactivamente.

El RADÓN que no forma ningún compuesto químico natural puede transportarse del suelo, de la roca fracturada sin adherirse a estos elementos. El RADÓN-222 es el tipo más común de RADÓN, se degenera en otros elementos radioactivos que forman fácilmente vínculos químicos y se unen a las partículas del polvo en el aire que pueden ser inhaladas por los seres humanos y los animales. Para la persona media la inhalación de radón hace recibir a sus pulmones más radiación que a cualquier otro órgano del cuerpo. (Consejo Nacional sobre Protección contra la Radiación [NCRP-1984 B])

Los altos niveles de RADÓN en las minas subterráneas son una causa sabida del cáncer de pulmón en los mineros (NCRP 1984 a)

El RADÓN no tiene otro efecto perceptible en el cuerpo humano: no causa síntomas de la exposición a la radiación, ni causa asma, dolor de cabeza, vértigo o náusea.

El RADÓN que se origina en materiales: uranio en rocas y suelo subyacente o fenómenos geológicos: terremotos, erupciones volcánicas, inundaciones, derrumbamientos y el hundimiento de la tierra, implican peligros geológicos potenciales para la salud.

LOS PROCESOS DE EXTRACCIÓN Y REFINADO DEL URANIO

Tradicionalmente el uranio ha sido extraído en minas subterráneas y a cielo abierto, últimamente se están usando técnicas alternativas tales como la lixiviación in situ.
La lixiviación significa separar mediante un solvente una sustancia soluble de una insoluble. Esta solución es inyectada en los depósitos subterráneos para disolver el uranio, es el proceso más usado.

LIXIVIACIÓN IN SITU EN LA MINERÍA DEL URANIO

En inglés se denomina "In Situ Leach (ISL) Mining of Uranium"

Beverly es la primera mina de uranio (ISL) en Australia, comenzó a operar a fines del siglo XX - 1998-1999

Con la tecnología de la lixiviación in situ, es decir dentro del depósito subterráneo de uranio, se inyecta un líquido de lixiviación: amonio, carbonato o ácido sulfúrico a través del agujero del taladro mediante bombeado y luego se bombea en sentido inverso, hacia la superficie el líquido con el uranio.

Esta tecnología sólo se puede utilizar en los depósitos de uranio situados en un acuífero en la roca permeable, confinada en roca no-permeable.
Desventajas:

El riesgo de lixiviar incursiones líquidas más allá de los depósitos de uranio y provocar la subsecuente contaminación del agua subterránea.
Los efectos imprevisibles del líquido de lixiviación en la roca del anfitrión del depósito.

La producción de cantidades de lodo inútil y de agua no utilizable al recuperar el líquido de la lixiviación, y

La imposibilidad de restaurar las condiciones naturales de la zona después de acabar la operación de lixiviación.

La imposibilidad de restaurar el agua subterránea a las condiciones previas a la lixiviación. No se conoce todavía un proceso de restauración total

LA MOLIENDA DEL URANIO

El mineral extraído en hoyo abierto o a cielo abierto, o en minas subterráneas se tritura y lixivia en un molino de uranio, éste es una planta química diseñada para extraer el uranio de la roca. Está situado generalmente cerca de la mina para limitar el transporte. En la mayoría de los casos, el ácido sulfúrico se utiliza como el agente de lixiviación. También se utiliza la lixiviación alcalina.
El agente de lixiviación no sólo extrae el uranio sino también varios otros componentes como el molibdeno, el vanadio, el selenio, el hierro, el plomo y el arsénico. El uranio se debe separar fuera de la solución de lixiviación.
El producto final producido por el molino, llamado comúnmente la "torta amarilla"(U3 O3 con impurezas) se embala y se envía en barriles.

Cuando se cierra un molino de uranio, se produce una gran cantidad de desechos radioactivos, que deben ser depositados de una manera segura, porque pueden producir gases y amenazan así la disposición final del lodo.



RIESGOS DE LOS DEPÓSITOS O COLAS DE LOS DESECHOS DE LA MOLIENDA DEL URANIO

Referencia:

De izquierda a derecha: despide radón - radiación gamma - polvo con radón, arsénico y otros metales pesados.
A la derecha del dibujo del depósito, fallas por erosión, inundaciones, terremotos y lluvias torrenciales propias del clima monzónico.
En los sectores en contacto con la superficie del suelo destacada con / / / / / se contamina con radón y arsénico, también el agua subterránea como indica la flecha hacia == == ==

MEDIO AMBIENTE Y SALUD

Todas las etapas desde la exploración a la producción entrañan peligro.

El Informe Nacional de la Cancillería a la Conferencia sobre Ambiente y Desarrollo de las Naciones Unidas, reunido en Río de Janeiro en julio de 1991, dice: "A los riesgos que se producen en la minería del uranio, se suman los de la operación y básicamente los vinculados a la disposición final de los residuos del proceso"

Después del período de explotación de la mina de uranio mediante el proceso ISL, la calidad del agua de las napas subterráneas sobrante debe ser restaurada dentro de los límites establecidos por una línea demarcadora standard determinada antes del comienzo de la operación de explotación, así algún uso previo puede ser recuperado. El agua contaminada individualizada del acuífero tampoco es evaporada o tratada antes de su reinyección.

Los riesgos del depósito o cola del material de la molienda son: la emanación de RADÓN, radiación gamma y el polvo con radium, arsénico...

El radium-226 en las colas o depósito se desintegra espontánea y continuamente en el gas radioactivo RADÓN-222 el que a su vez se desintegra en productos que causan cáncer de pulmón.

Puesto que el RADÓN se disemina con el viento - en la Patagonia sopla el viento a altas velocidades de Oeste a Este- mucha gente recibe una dosis adicional de radiación a gran distancia de la mina.

El embalse o depósito de la cola está propenso a muchas clases de erosión. La filtración de estos depósitos es uno de los mayores riesgos. También son susceptibles a la erosión climática.


MINAS DE URANIO EN UN PARQUE NACIONAL DE AUSTRALIA

AUSTRALIA posee muchas minas de uranio en explotación y es exportador de este mineral, me referiré como ejemplo a las minas de los ríos ALLIGÁTOR y OLIMPIC DAM en el Sur de los Territorios del Norte. Son las minas RANGER y su molino, están situados en una región declarada Patrimonio de la Humanidad el Parque Nacional Kakadu. Esta región está sujeta a los cambios estacionales extremos del clima monzónico con sus copiosas precipitaciones. Esta región está ocupada por más de 4.000años por los pueblos indígenas que son sus propietarios tradicionales u originales, que son los afectados por la explotación normal de este tipo de minería y cuando se produce un accidente.

Australia opera las minas de uranio RANGER en la región de los ríos Alligátor y Olimpic Dam empleando en ambas esencialmente la misma técnica para extraer el uranio del metal seco.

El metal es molido en polvo fino y bombeado espesado o como una pasta aguada a un condensador para remover el exceso de agua, entonces se pasa al tanque de lixiviación donde se añade el ácido sulfúrico. El ácido disuelve el uranio y otros minerales formando una solución rica en uranio. Después los sólidos son removidos, el querosén es usado para separar el uranio de la solución.

El amoníaco es entonces añadido en la solución desmontada precipitando el uranio en la forma de amoníaco di-uranato, el cuál es pasado a un horno llamado calcinador. En el calcinador se quita el amoníaco y el uranio es convertido en un concentrado de óxido de uranio, el cual es predominantemente U3 O8 El concentrado es un polvo de color que va del verde fuerte al gris, el que es envasado en tambores de 205 litros para exportación.

INCIDENTES EN RANGER Y JABILUKA EN EL 2002

Resumen del Reporte:

El reporte del resultado de la investigación realizada por el supervisor científico de dos incidentes que ocurrieron en Ranger y Jabiluka durante enero y febrero del 2002. Ellos fueron:

el incorrecto manejo del grado 2 de la pendiente del depósito de acumulación en Ranger, y
el error de ERA la minera que explota el yacimiento, de no avisar inmediatamente a las autoridades del excedente de los niveles de sedimentos contaminantes en Swift Creek río abajo desde Jabiluka.

Estos incidentes resultados del error de ERA (Energy Resources Australia operador de las minas) de no tener en el lugar, adecuados sistemas para asegurar la implementación de planes de manejo del medio ambiente y del examen e interpretación de los datos obtenidos en el monitoreo de los programas, para descubrir cualquier error que puedan tener planes y programas en el lugar.

El investigador científico recomendó para evitar futuros incidentes registrar adecuadamente las deficiencias identificadas en este reporte

Al parecer no fueron efectivas las medidas de protección del medio ambiente exigidas como estrictas para el proyecto Ranger, ni fue efectivo el asesoramiento del Supervisor Científico ni su supervisación de la implementación de las medidas.

Concluyendo: son muy interesantes las consideraciones de la ONG ERP sobre la peligrosidad de la minería del Uranio: " En el estado cambiante del mundo, tanto en el sentido económico, como en el ético y ambiental, el hombre no puede darse el lujo de cambiar graciosamente la naturaleza. Tiene que medir cuali y cuantitativamente las consecuencias y/o repercusiones que sus acciones tendrán sobre el medio. En una perspectiva global, los cambios económicos sugieren que las investigaciones y el desarrollo se adecuen a esas nuevas normativas que llevan a las empresas a la organización y capacitación de su personal para actividades productivas mucho menos contaminantes y peligrosas"

Sirva el presente trabajo de marco para analizar el tan polémico tema que aqueja a los chubutenses, la exploración y explotación de los minerales radioactivos.

Como última reflexión: Australia no contrata el know how y paga los derechos de inventor a INVAP y a CNEA para fabricar su propio combustible y realizar el reprocesamiento de los desechos de la gestión del combustible irradiado, ahorrando los riesgos de los sucesivos transportes y de exponer a su propia población, debido a la excusa que no se justifica económicamente por la cantidad de los elementos mencionados que serán producidos, para construir las planta a estos efectos en Australia pero por lo visto sí en Argentina, quién deberá asumir y sufrir todos los riesgos.

(*) Doctora en Ciencia Política